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¿Qué es el parasitismo?

El parasitismo es uno de los estilos de vida más abundante y antiguo en el planeta, no obstante, los parásitos han sido subestimados en los estudios ecológicos sobre la diversidad biológica y el funcionamiento de los ecosistemas a nivel global según lo han demostrado estudios recientes. Los parásitos, por definición, son organismos que sobreviven a expensas de otro sin causarle la muerte.

Para los parásitos el hospedero es el hábitat principal, por lo tanto es indispensable conocer la historia biológica y ecológica del hospedero para tener una aproximación a la diversidad parasitaria.


Relación de las distintas categorías en las que se agrupan los parásitos dependiendo de sus características biológicas y ecológicas (Bush et al., 2001).


Característica

Definición

Tamaño/tasa de reproducción

 

Micro parásitos

Parásitos generalmente unicelulares que no pueden ser observados a simple vista (virus, bacterias, protozoarios y hongos), se reproducen rápidamente en el hospedero.

Macro parásitos

Parásitos pluricelulares que generalmente pueden ser observados a simple vista (helmintos en general y artrópodos), con un tiempo de reproducción comparativamente más largo que los micro parásitos.

Tipo de hábitat/tipo de transmisión

 

Ectoparásitos

Se localizan sobre el cuerpo del hospedero, se transmiten directamente por contacto directo (denso dependientes).

Endoparásitos

Se localizan dentro del cuerpo del hospedero, se transmiten por medio de estrategias de dispersión especializadas que pueden incluir etapas de vida libre (denso independientes)

Ciclos de vida

 

Autogénicos (ciclos de vida simples)

Los parásitos crecen, se reproducen y mueren en un solo hospedero, se transmiten de manera directa entre los hospederos (por contacto).

Alogénicos (ciclos de vida complejos)

Los parásitos requieren más de un hábitat para completar su ciclo de vida, que puede incluir etapas de vida libre, así como otros hospederos.

Especificidad hospedatoria

 

Especialista

Parásitos que viven exclusivamente en una especie de hospedero o en un órgano o tejido específico del hospedero.

Generalista

Parásitos que pueden habitar un amplio rango de hospederos (géneros o familias).


Los hospederos a su vez, se agrupan en distintas categorías dependiendo de su función en los ciclos de vida de los parásitos:

  1. Hospedero definitivo: Organismo donde el parásito alcanza la etapa reproductiva.
  2. Hospedero intermediario: Organismo donde el parásito cumple parte de su ciclo de vida. Este tipo de hospedero generalmente es una presa potencial de los hospederos definitivos.
  3. Hospedero paraténico: Hospederos accidentales cuya función es de transporte para facilitar el paso del parásito entre niveles tróficos, sobre todo en especies generalistas de parásitos.
  4. Vectores: Micro depredadores (mosquitos, pulgas, garrapatas) que transportan al parásito en alguna de las etapas de su ciclo de vida de un hospedero a otro.